Arnold Schwarzenegger nació en Thal, una pequeña ciudad cercana a Graz, Austria, y fue bautizado bajo el nombre de Arnold Alois Schwarzenegger.5 Sus padres eran Aurelia Jadrny (1922-1998) y el jefe de policía local Gustav Schwarzenegger (1907-1972) quienes se casaron el 20 de octubre de 1945; Gustav tenía 38 años y Aurelia era una viuda de 23 años con un hijo llamado Meinhard. Según Schwarzenegger sus padres eran "muy estrictos": "Allá en Austria era un mundo completamente diferente, si hacíamos algo malo o desobedecíamos a nuestros padres los castigos no faltaban."6 Arnold creció en el seno de una familia católica que asistía a misa todos los domingos.7 Antes de dedicarse al fisicoculturismo (empezó a la edad de 15 años), jugaba al fútbol, practicaba boxeo y hacía atletismo, todo a nivel local, hasta que llegó el día en que le advirtió a sus padres que "quería ser el más fuerte del mundo".5

 

Gustav tenía preferencia por Meinhard, el mayor de los dos hermanos.8 Su favoritismo era evidente lo que provocó fuertes rumores de que Arnold no era su hijo.9 Schwarzenegger dijo sobre su padre: "No tenía paciencia para escuchar o entender tus problemas … existía un muro, uno de verdad."7 Schwarzenegger tenía una buena relación con su madre y mantuvo el contacto con ella hasta su muerte.10 Tiempo más tarde Schwarzenegger encargaría al Centro Simon Wiesenthal que investigara el registro militar de su padre, en el cual no apareció ninguna atrocidad, pese a que Gustav era miembro del Partido Nazi y de la Sturmabteilung.8 En la escuela, Schwarzenegger era un estudiante medio, pero destacaba por su “alegría y buen humor".7 En su casa tenían problemas económicos. Schwarzenegger recuerda cómo vivió uno de los momentos importantes de su infancia cuando la familia pudo comprar un frigorífico.9